Los Parques Nacionales USA y el mito del Oeste americano.

El Zion National Park fue la primera etapa de un «roadtrip» que me llevó a conocer algunos de los más conocidos Parques Nacionales de los Estados Unidos. Su magnífica, extensa y variada red de parques es de tal riqueza y belleza que constituyen uno de los principales atractivos de este país. Y en este caso, los del Oeste norteamericano se encuentran entre mis favoritos.

Las películas de Hollywood han mitificado muchos de estos paisajes únicos, agrestes y duros. Los parques nacionales del Oeste americano se alejan de la exuberancia de los grandes bosques y de las montañas nevadas que se pueden encontrar en otros lugares. Porque los del Oeste muestran su belleza de una manera más primigenia. Aquí la belleza de la geología se muestra de forma descarnada en forma de rocas de colores, enormes murallas de piedra, paisajes erosionados, gigantescos meandros y catastróficos derrumbes.

El paso implacable del tiempo, el frío y el calor extremos, así como la erosión del viento y el agua, han terminado por mostrar la desnudez de los estratos geológicos depositados a lo largo de millones de años. Una belleza simple y cautivadora que se presenta en todas tipo de expresiones minerales imaginables.

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Grand Canyon
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Bryce Canyon
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Antelope Canyon

¿Cuándo visitar los parques nacionales?

Para visitar todos estos parques se necesita mucho tiempo. Yo aconsejo visitarlos en diferentes viajes si es posible. Pero si no lo es, reserva al menos 3 semanas. Y siempre teniendo en cuenta que la planificación no será la misma si viajas durante el verano, con los parques masificados, que si lo haces en invierno. Con mucha menos gente, pero con la limitación de las horas de luz. Este fue mi caso, así que te voy a mostrar el circuito que he realizado entre mediados de noviembre y principios de diciembre por los parques de:

Parques a los que próximamente iré dedicando sus correspondientes artículos. Si se tiene tiempo se puede completar este recorrido con otros como Death Valley o Arches, que preferí dejar para otro viaje. Y respecto a Yosemite, mejor visitarlo en época no invernal ya que algunos de sus principales accesos permanecen cerrados durante el invierno. De todas formas he visitado Yosemite varias veces junto al de Sequoia, y los considero como de los mejores del país. Son parques a los que merece la pena dedicarle varios días y que es más práctico visitar desde Los Ángeles o desde San Francisco.

Cada estación ofrece una visión diferente de una Naturaleza siempre cambiante. Por eso es necesario encontrar el equilibrio entre la masificación que se produce durante las vacaciones estivales y los cortos días invernales. Durante el verano es casi imposible encontrar un lugar donde dormir, además de encontrarte con algunos de estos parques abarrotados de visitantes.

En invierno, algunos accesos y trails pueden estar cerrados por la nieve y el hielo. Además de encontrarte con temperaturas que rondan los 0ºC ( o menos), a las 5 de la tarde anochece, lo que implica que tendrás muchas menos horas de luz para visitarlos. Por eso te recomiendo la primavera y el otoño como los mejores momentos para disfrutar a tope de estos lugares que son una auténtica maravilla.

En la época que sea, visitar estos parques nacionales nos lleva a descubrir una Naturaleza magnífica, cambiante con el tiempo. Unos paisajes que a veces se muestran desolados, o llenos de vida y color, mientras que otros parecen el producto de una fantasía. Pero todos grandiosos y de una belleza impresionante.

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Horseshoe Bend
Zion National Park

¿Cómo visitar los parques nacionales?

Lo más práctico es hacerlo en automóvil. Tanto para trasladarse de uno a otro, como para llegar a los estacionamientos desde donde parten los caminos a los diferentes miradores. O desde donde parten las rutas de autobús o «shuttles» internos de los parques. Has de tener en cuenta que algunos parques nacionales cancelan estas rutas de autobús a finales de verano, y podrás acceder directamente con tu vehículo a los diferentes estacionamientos. En verano los parques están tan masificados que es mejor dejar el coche estacionado y hacer el recorrido subiendo y bajando de los autobuses. En parques como Zion o Grand Canyon es la única forma de llegar a muchos de sus miradores.

En un viaje como este vas a pasar muchas horas conduciendo, o haciendo caminatas por entornos naturales salvajes. Por eso resulta imprescindible y más viajando a los Estados Unidos, contar con el respaldo del mejor seguro de viajes. Yo siempre viajo con MONDO que tiene las más amplias coberturas para todo tipo de aventuras y contingencias viajeras, incluso las provocadas por el Covid19. Además, contratando tu seguro desde aquí, obtendrás un 5% de descuento.

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La entrada a los parques nacionales cuesta 35$ por día y vehículo (año 2022). E incluye el parking y la utilización de los autobuses del parque como un servicio más. Si vas a visitar varios parques, como fue mi caso, te recomiendo que compres el «Annual Pass«, un pase anual que cuesta 80$. Es válido durante un año para toda la red de parques nacionales de los USA, así que en cuanto visites 3 parques ya lo habrás rentabilizado.

Has de tener en cuenta que algunos parques nacionales están ubicados en reservas indias, y por lo tanto este pase anual no es válido. Para acceder a estos parques has de pagar un importe específico, como es el caso de Monument Valley, que está gestionado por los indios navajos.

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Monument Valley

Por otra parte, la visita de varios parques implica una cuidadosa planificación de los tiempos y de las reservas de hoteles así como de ciertos lugares muy concretos. Es el caso de Antelope Canyon o The Wave. Lugares en los que hay que reservar con mucha antelación, incluso de meses, para poder acceder. No olvides que algunos de estos parques se encuentran entre los más visitados del mundo.

También es importante tener en cuenta las distancias entre los diferentes parques para que los viajes entre ellos no nos lleven más de 2 o 3 horas, y así poder aprovechar las jornadas al máximo. En este mapa podrás ver este recorrido circular partiendo desde Las Vegas. Así como los tiempos de traslado aproximados entre unos parques y otros.

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Las Vegas, nuestro punto de partida

Las Vegas es el gran parque de atracciones para adultos de los USA, aunque año tras año se está imponiendo un turismo más familiar. Esta ciudad nacida de la nada en pleno desierto para disfrute y diversión de la conservadora sociedad estadounidense, es todo un espectáculo. La amas o la odias, pero a nadie deja indiferente.

Su despliegue de decorados, hoteles temáticos, casinos, fuentes, restaurantes, actuaciones de todo tipo y millones de leds y neones es toda una trampa para exprimir al máximo tu cuenta bancaria. Una ilusión que obnubila los sentidos y te deja, quieras o no, con la boca abierta.

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Te guste o no, Las Vegas es el mejor punto de inicio y final de esta ruta circular en la que vamos a recorrer parte de los estados de Nevada, Utah y Arizona. Un viaje por parte de los escenarios del “salvaje Oeste americano” y de la mítica Ruta 66. Un recorrido por algunos de los paisajes más conocidos y reconocibles de Estados Unidos, y que hemos visto una y otra vez en centenares de películas.

Si no conoces Las Vegas, te recomiendo pasar al menos uno o dos días para descubrir una ciudad que es única en el mundo. Aquí te dejo el enlace a mis artículos sobre Las Vegas para que te hagas una idea de lo que te vas a encontrar, cómo moverte, lugares que has de ver, etc.

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El Zion National Park

Desde Las Vegas hasta Zion, ya en el estado de Utah, hay unas 3 horas de viaje por carretera. Si estamos muy impacientes por sumergirnos en la naturaleza pedregosa y semi desértica de Nevada, a menos de una hora de Las Vegas podemos parar en el parque estatal Valley of Fire. A no ser que tengas muchos días libres por delante, yo seguiría adelante hasta Zion. Además, este parque lo puedes visitar al finalizar este viaje desde Las Vegas si no has tenido suficiente con lo que has visto.

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No sabía mucho del Zion National Park antes de visitarlo. Y es que mucha gente lo pasa por alto para visitar otros parques con más renombre. Sin embargo opino que es de obligada visita, sobre todo cuando te decides a hacer alguna de los trails (rutas a pie) habilitados para el disfrute de los amantes de la Naturaleza.

A un par de km. de la población de Springdale se encuentra el Zion Canyon Visitor Center donde podrás adquirir tu pase anual. E iniciar tu primera ruta a pie siguiendo el cauce del río Virgin por el Pa´ rus Trail hasta Canyon Junction. Un camino bien demarcado y casi llano por el fondo del cañón que ha formado este río, rodeado de altas moles de roca que se tornan anaranjadas y rojizas al atardecer.

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En realidad los puntos más interesantes del Zion National Park se encuentran a lo largo de más de 24 Km. siguiendo la garganta excavada por este río.

Este es uno de esos parques en los que vas a tener que dejar aparcado el coche y subirte al autobús (shuttle) del parque que parte del Visitor Center. En él podrás llegar a los distintos puntos del parque donde parar para tomar unas fotos, o para iniciar alguno de los trails. Son nueve paradas para descubrir una naturaleza sorprendente, que además puedes recorrer también en bicicleta.

Durante el otoño los álamos y sauces del valle fluvial se vuelven de color amarillo, combinándose con los colores ocres y rojizos de las paredes de roca. Por aquí es fácil encontrar pastando tranquilamente a ciervos y a carneros del desierto con su gran cornamenta, además de ver coyotes, zorros y ardillas. Y en las zonas más remotas, pumas.

También puedes ver aves como el halcón peregrino, búhos, águilas…Y si tienes suerte al rarísimo y casi extinto cóndor californiano.

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El ascenso a Angels Landing, el mejor trail de Zion

Antes de aventurarte en algún trail pregunta a los rangers del parque. Cuando estuve uno de los más conocidos, el que lleva hasta Observatory Point, estaba cerrado por desprendimientos. Pero el trail más conocido de Zion es el conocido como Angels Landing. Un tortuoso trail que parte de la parada 6 del autobús, “The Grotto”. Tras cruzar el río Virgin, el camino inicia un ascenso entre paredes de piedra, angostos cañones sombreados y pronunciadas rampas. Es sólo el comienzo de lo que se convierte en un auténtico reto al vértigo.

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La segunda mitad del ascenso se hace aferrados a las cadenas de un camino que sólo conduce a un abismo por un lado. Y a otro abismo por el otro. No hay escapatoria. En algunos tramos el camino de piedra tallado en la roca se alza a más de 400 m. en vertical sobre el valle y con una anchura que no llega a un metro. Por estos tramos, muchos sin protección o cadenas a las que agarrarse, se cruzan los que van hasta la cima de Angels Landing y los que regresan. Fueron momentos en los que se me encogió el corazón viendo como la gente caminaba por el borde de los precipicios como si no existiera un mañana.

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Pero cuando por fin llegas arriba…¡¡qué vistas amig@s!! Gran parte del valle arbolado excavado por el río Virgin queda a nuestros pies. Todo él rodeado de altas murallas de rocas de color rojizo o blanquecino. Desde luego esta es una atalaya inmejorable sobre un paisaje que se extiende varios km. a la redonda.

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Y así lo demuestra el hecho de que es el lugar elegido para nidificar por una pareja de los rarísimos cóndores californianos. Ver evolucionar estas magníficas aves de más de 2 metros de envergadura de punta a punta de las alas es otra de las grandes recompensas de llegar hasta aquí. 

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En verano hacer este trail de 8,7 km entre ida y vuelta puede tomar más de 5 horas, dependiendo de la hora y de la cantidad de gente que decida subir ese día. A mediados de noviembre yo tardé unas 4 horas y media, incluyendo muchas paradas para hacer fotografías. A pesar de estar en temporada baja, había tramos donde era inevitable tener que esperar unos minutos para ceder el paso a los que venían en sentido contrario.

Sea como sea, os aconsejo tomaros este trail con calma, llevar calzado de montaña con suela que se agarre bien y tener paciencia. Y si tenéis vértigo, siempre podéis ascender hasta la mitad y contentaros con las vistas que hay desde los miradores situados antes de comenzar la parte complicada del ascenso.

Si con buen tiempo subir a Angels Landing es un ejercicio de riesgo, en invierno subir hasta aquí, con las rocas lisas cubiertas de hielo y nieve, es una auténtica locura. Incluso haciendo el ascenso con crampones.

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Otros trails en el Zion National Park

En verano la otra gran estrella del parque es la ruta que parte de la última parada del bus, “Temple of Sinawava”. Desde aquí te adentrarás en The Narrows caminando por el cauce del río Virgin, cada vez más encajado entre un estrecho desfiladero de paredes de piedra totalmente verticales. En verano es muy refrescante porque la ruta trascurre por el cauce del río. Pero en invierno y en época de lluvias y tormentas, mejor ahorrarse el húmedo y gélido paseo.

Y para terminar, hay un trail de un par de km. muy fácil de hacer que comienza justo a la salida (o entrada si vienes desde Bryce) del túnel Mt. Carmel. Es el Canyon Overlook Trail. Tras una caminata entre un paisaje semi desértico, llegarás hasta el mirador que ofrece unas vistas estupendas del valle así como del conjunto rocoso denominado Corte de los Patriarcas.

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Aquí el único problema es encontrar un lugar donde estacionar tu vehículo, ya que el estacionamiento a la salida del túnel apenas cuenta con una docena de plazas. Siempre puedes subir por la carretera y dejar el coche un poco más adelante en los arcenes habilitados.

Este túnel enlaza con la salida este a través de la carretera que lleva a Bryce Cayon, una ruta escénica en la que querrás parar a cada momento. Y es que aquí hasta el asfalto se ha vuelto del color rojizo de las rocas que bordean la carretera. Más adelanta enlazarás con la Scenic Byway 12 donde podrás encontrar hasta bisontes pastando en las praderas colindantes.

Zion, empezando fuerte

Todos los parques nacionales cuentan con lodges en su interior. Pero son muy caros y suelen estar siempre completos ya que se reservan con mucha antelación. Por lo tanto, las mejores opciones para hospedarse en Zion se encuentran en el cercano pueblo de Springdale. Eso sí, los precios tampoco es que sean muy económicos, pero es lo que hay.

En definitiva, Zion me gustó más de lo que esperaba por su belleza agreste, las rutas a pie que se pueden hacer, sus miradores y la posibilidad de recorrerlo en bicicleta. Os aconsejo pasar aquí un mínimo de 2 días si queréis sacarle verdaderamente el jugo. Desde luego, esta ruta por los parques nacionales del Oeste norteamericano comienza fuerte.

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Finalmente, dejo atrás los paisajes rocosos de Zion para atravesar el túnel de Mt. Carmel (una proeza de la ingeniería) para seguir ruta hacia el Bryce Canyon. Un parque nacional que es toda una locura geológica y paisajística que os enseño aquí mismo:

Bryce Canyon: una fantasía geológica en el Oeste americano

Bryce Canyon

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