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El olor y el color de la lavanda.

Quién no ha visto esas postales de la región de La Provence en el sur de Francia donde se alinean perfectamente hileras de lavanda en flor. Suelen ser imágenes saturadas de color violeta.

Y además con fondos de atardeceres naranjas complementados con algún olivo de por medio o casa provenzal como decoración. Pues esos campos existen aunque el colorido, todo hay que decirlo, sea más natural. La Provence es una región privilegiada a caballo entre el Mediterráneo y las primeras estribaciones de los Alpes franceses conocidos como Les Alpilles. Aquí los inviernos son suaves y los veranos pasan bajo el coro multitudinario del cri-cri de fondo de las cigarras y los largos atardeceres frente al mar. La elevación más importante de la región, el Mont Ventoux de casi 2.000 m. de altura, domina la región del valle del Ródano y es bien visible desde largas distancias ya que la roca caliza de color blanco que cubre su cima ofrece la engañosa impresión de estar nevado todo el año.

Sin duda La Provence es una región hermosa y privilegiada. Y eso a pesar del mistral, un viento que baja de los Alpes y recorre inmisericorde las llanuras plantadas de vid de “vignobles” y “chateaux”, las colinas cubiertas de olivos, las suaves colinas cubiertas de lavanda y los extensos campos de girasoles que pintan de amarillo el paisaje.

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Sobre sus roquedales calizos se levantan los llamados pueblos “percheé” o colgados que se conservan tal cual desde tiempos medievales. En estos pueblos se han ido asentado gran cantidad de artesanos que son todo un ejemplo de recuperación de las formas de vida y actividades tradicionales. Sus calles estrechas, sus pasadizos medievales y los altos muros de las construcciones dan sombra y mantienen el frescor en los calurosos días de verano. Durante el invierno sus intrincadas callejuelas detienen el soplo del inagotable mistral.

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Pero si por algo es conocida esta región es por su tradición en la elaboración de perfumes. Y el aceite que se extrae de la flor de la lavanda es un ingrediente fundamental en muchos de ellos. Sin duda la capital francesa del perfume desde hace siglos es la ciudad de Grasse, capital de La Provence oriental. Allí hay que visitar el Musée Fragonard o Musée du Perfum, una visita imprescindible para dejar volar nuestros sentidos a través del olfato. Pero los grandes campos de lavanda que florecen entre mediados de junio y finales de julio se extienden por toda la región.

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Os propongo desde aquí un pequeño viaje por uno de esos rincones privilegiados de La Provence, una ruta de las muchas que hay para conocer esta región. Hoy os llevo a conocer el pueblo provenzal de Gordes y los campos de lavanda que rodean la Abadía de Senanque.

 

Gordes, uno de los más bellos pueblos de Francia

Apenas 40 km separan Avignon de Gordes, uno de esos pueblos que tienen la distinción de “un des plus beaux villages de France“, es decir, de los más hermosos de Francia. Ya desde la carretera de acceso comprendemos el sentido del adjetivo “perché” que da nombre a muchos de estos pueblos. Y es que Gordes aparece encaramado a la ladera de una colina rocosa, aferrado más bien, con los altos muros de sus casas medievales y la torre de su castillo que destaca sobre el resto de construcciones de color ocre y el fondo montañoso de la Vaucluse.

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Estamos en la región del Luberon y Gordes se nos muestra con sus calles laberínticas, sus tiendas de artesanías, sus terrazas al aire libre, sus hoteles de lujo y su arquitectura en piedra de estilo medieval y renacentista. Es uno de esos lugares ante los que uno no puede mostrarse indiferente y del que cayeron prendados personajes como André Lothe o Marc Chagall.

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Encaramada a su estratégica posición Gordes fue asentamiento romano, villa medieval y ciudad fortificada. El imponente castillo que hoy vemos con su aspecto renacentista, data del S.X y resistió el asalto de los hugonotes durante las Guerras de Religión que asolaron Francia en la segunda mitad del S.XVI. Precisamente la inestabilidad política, las invasiones y las continuas amenazas externas estuvieron en el origen de estos pueblos “perché” donde se refugiaba la población de los valles cercanos. El castillo se puede visitar y en su interior os encontraréis con el museo de Pol Mara, un pintor flamenco que decidió quedarse a vivir en Gordes. Es sólo uno más de los artistas enamorados de esta región que han convertido a La Provence en uno de los lugares donde se celebran más actividades culturales, festivales de verano, exposiciones artísticas y conciertos de toda Francia.

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Resulta casi imposible salir de Gordes y no volver a parar en el mirador de la carretera. La verdad es que Gordes es de esos lugares que parecen más hermosos vistos desde la distancia.

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La Abadía de Senanque

La carretera que conduce hacia esta abadía cisterciense de estilo románico es estrecha y revirada, como corresponde a los caminos de acceso a muchos de estos lugares aislados que los monjes elegían para alejarse del mundanal ruido. Pero a pesar de encontrarse en un valle aislado el tráfico es intenso porque la Abadía de Senanque se ha convertido en una de las imágenes icónicas de La Provence. Construida en 1148 por la orden del Císter se mantiene en su primitivo aspecto original y se puede visitar para recorrer su claustro, la iglesia o el refectorio. Pero si gente de todo el mundo viene hasta aquí no es sólo para admirar el arte cisterciense. Lo que norteamericanos, chinos, japoneses, europeos o brasileños vienen a ver es en realidad el paisaje. Pero no uno cualquiera.

Desde hace siglos los monjes de la Abadía se han dedicado a plantar campos de lavanda que a principios de verano cubren de violeta el valle y rodean de este color a la abadía medieval de color ocre. Es un espectáculo único que ha sido pintado, admirado, fotografiado y convertido en una de las imágenes más conocidas de Francia. Y es que este es un lugar para dejarse llevar por lo sentidos. Hay que pararse y disfrutar de los colores bajo el sol, inspirar los aromas perfumados, escuchar el zumbido de los insectos, cerrar los ojos y dejarse llevar por el inagotable cri-cri de las cigarras.

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Ya desde la carretera de acceso al estacionamiento resulta imposible no detenerse a tomar las primeras fotografías. Después uno puede caminar entre los campos de lavanda en flor perfectamente alineadas oliendo el intenso aroma que lo cubre todo. O dedicarse a mirar cómo revolotean las mariposas entre las flores. Realmente es un espectáculo de gran belleza visual y para no romper esa armonía hay zonas acotadas.

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Desgraciadamente muchos turistas orientales no respetan estas áreas y se saltan los muretes para hacerse los inevitables selfies rodeados de lavanda en flor.

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Con la lavanda los monjes elaboran jabones o perfuman dulces y recolectan miel que luego venden en la tienda abierta al público. Todo un negocio que junto a las visitas guiadas de pago constituyen una lucrativa fuente de ingresos vista la afluencia de gente. Apenas puedo tomar unas pocas imágenes en las que no haya algún turista rompiendo la armonía del paisaje. Por eso te recomiendo venir a primeras horas de la mañana o a última hora de la tarde lo que en Francia quiere decir a partir de las 18 horas.

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Me cuesta despedirme de los campos de lavanda y alejarme de la Abadía hacia mi próximo destino, la Fontaine de Vaucluse, no sin antes volver a pasar por Gordes. Y es que esta región del Luberon oculta muchas sorpresas y los campos de lavanda son sólo una de ellas.

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Información práctica:

– Gordes se encuentra a apenas 40 km. de Avignon, a 75 km. de Arlés y a 100 km. de Marsella

-La Abadía de Senanque está a 5 Km. de Gordes

– No te pierdas el mercado de Gordes con productos de la tierra que los productores locales ponen a la venta todos los martes por la mañana.

– En Gordes durante el verano hay una extensa oferta cultural. Consulta en la Oficina de Turismo sobre la programación de teatro, música y danza del festival “Les Soirees d’été de Gordes” que se celebran a principios de agosto. Y por esas fechas tampoco te pierdas el festival del vino.

– La Abadía de Senanque es uno de los lugares más visitados de La Provence. Intenta llegar tempano o al atardecer. La forma más práctica de acceder aquí es en coche. El estacionamiento es gratuito así como el acceso a los campos de lavanda. Si quieres visitar el interior de la Abadía tendrás que pasar por caja.

– Por toda la región entre julio y agosto se celebran fiestas locales para celebrar la recolección de la lavanda. Estos son algunos de los más interesantes:

En la Alta Provenza:

  • Montélimar: fiesta de de la lavanda durante la primera quincena de julio
  • Riez:  fiesta de de la lavanda en la segunda quincena de julio
  • Valensole: fiesta de la lavanda cada tercer domingo de julio
  • Digne: desfile de la lavanda a principios de agosto. Y luego Feria de la lavanda durante la segunda quincena del mes.

En la región de Vaucluse:

  • Valréas: Durante el primer fin de semana de agosto se celebra el desfile de la lavanda con carrozas de flores.
  • Sault: el 15 de agosto se celebra la fiesta de la lavanda con concurso de poda y carrozas de flores.

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